“Australopithecus sediba”, marche comme un humain, grimpe comme un singe – Nouvelles Du Monde

S. ENTRESSANGLE.

Reconstitution de la vie de « Australopithecus sediba » par le Musée d’histoire naturelle de l’Université du Michigan. Sculpture d’Elisabeth Daynes, photo de S Entressangle.

JAKARTA, KOMPAS – Une équipe internationale de scientifiques a trouvé un fossile spinal vieux de deux millions d’années d’une espèce éteinte d’un ancien parent humain. Cette découverte complète le “chaînon manquant” et prouve que les premiers hominidés utilisaient leurs membres supérieurs pour grimper comme des singes et leurs membres inférieurs pour marcher comme des humains.
Une équipe internationale de scientifiques de l’Université de New York, de l’Université du Witwatersrand et de 15 autres institutions ont annoncé les résultats mercredi (24/11/2021) dans une revue en libre accès. e-Vie, publié par l’Université de New York.
Les découvertes se présentent sous la forme d’un fossile de vertèbre lombaire du bas du dos qui fait partie d’un parent humain individuel, Australopithèque sediba . Cette découverte, ainsi que d’autres fossiles vertébraux trouvés à Malapa, en Afrique du Sud, et des découvertes précédentes, forment l’une des vertèbres du bas du dos les plus complètes jamais trouvées dans les premiers enregistrements des hominidés. Les résultats donnent un aperçu de la façon dont ces premiers parents humains marchaient et grimpaient.
Les fossiles ont été découverts en 2015 lors des fouilles d’une piste minière située à côté du site de Malapa sur le site du patrimoine mondial du Cradle of Humankind, juste au nord-ouest de Johannesburg, en Afrique du Sud.
Malapa a été le lieu de découverte du professeur Lee Berger de l’Université du Witwatersrand et de son fils Matthew, alors âgé de neuf ans. L’équipe de recherche a trouvé les premiers restes d’une nouvelle espèce d’ancien parent humain nommé Australopithèque sediba En 2008.
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Les fossiles du site ont été datés d’environ deux millions d’années. Les vertèbres décrites dans cette étude se trouvent dans des roches cimentées consolidées appelées brèches.

UNIVERSITÉ NYU & WITS

Silhouette de “Australopithecus sediba” montrant une vertèbre récemment découverte (en couleur) ainsi que d’autres restes squelettiques de l’espèce.

Au lieu de risquer d’endommager les fossiles, ils ont été préparés virtuellement après numérisation avec Micro-CT à l’Université du Witwatersrand. Une fois prêts, les ossements ont été réassemblés avec des fossiles trouvés lors de travaux antérieurs sur le site et se sont avérés être en parfaite jonction avec la colonne vertébrale du squelette fossile, faisant partie du spécimen type original. Australopithèque sediba qui a été décrite pour la première fois en 2010.
Le numéro de catalogue du squelette est MH 2, mais les chercheurs ont surnommé le squelette féminin « Issa », ce qui signifie protecteur en swahili. Cette découverte établit également que, comme les humains, sediba n’a que cinq vertèbres lombaires.
“La région lombaire est essentielle pour comprendre la nature de la bipédie chez nos premiers ancêtres et pour comprendre à quel point ils se sont adaptés à la marche sur deux jambes”, a déclaré Scott Williams de l’Université de New York et de l’Université Wits et auteur principal de l’article.
“Une série apparentée de vertèbres lombaires est extrêmement rare dans les archives fossiles d’hominidés, avec en réalité seulement trois épines inférieures comparables connues à travers les premiers enregistrements africains”, dit-il.
La découverte du nouveau spécimen signifie qu’Issa est maintenant l’un des deux premiers squelettes d’hominidés qui conservent les vertèbres relativement complètes et les dents inférieures du même individu. Cela donne une certitude sur l’espèce de la colonne vertébrale.
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« Issa est l’un des squelettes les plus complets d’un ancien hominidé jamais trouvé. Cette colonne vertébrale complète le bas du dos et fait de la région lombaire d’Issa un candidat non seulement pour le meilleur bas du dos homininé jamais découvert, mais aussi peut-être le mieux conservé », a déclaré Berger, auteur de l’étude et chef de projet du Malapa.

UNIVERSITÉ NYU & WITS

Silhouette d’Australopithecus sediba montrant la vertèbre nouvellement découverte ainsi que d’autres restes squelettiques de l’espèce. Détail agrandi (photo d’un fossile en articulation à gauche ; modèle tomographique micro-informatique à droite) montre des fossiles nouvellement découverts, en couleur à droite parmi des éléments gris déjà connus.

Marquer la transition
Il a ajouté que cette combinaison d’exhaustivité et de préservation a donné à l’équipe un regard sans précédent sur l’anatomie du bas du dos de l’espèce.
Avec une colonne vertébrale plus complète et une excellente conservation des fossiles, cette recherche a révélé que Lordose sediba plus extrême que tout autre australopithèque jamais trouvé. La quantité de courbure de la colonne vertébrale observée ne dépasse que celle observée dans la colonne vertébrale d’un garçon Turkana âgé de 1,6 million d’années ( homme debout ) du Kenya et de certains humains modernes.
« La présence de lordose et d’autres caractéristiques de la colonne vertébrale représentent une adaptation claire à la marche sur deux jambes. Il existe d’autres caractéristiques, telles qu’un grand processus transverse orienté vers le haut, suggérant des muscles du tronc forts, pour un comportement arboricole », a déclaré le professeur Gabrielle Russo de l’Université Stony Brook et auteur de l’étude.
Des os transversaux forts pointant vers le haut indiquent généralement des muscles du tronc forts, comme on l’observe chez les singes. Shahed Nalla de l’Université de Johannesburg et Wits, un expert des côtes et chercheur sur l’étude, déclare : « Lorsqu’il est combiné avec d’autres parties de l’anatomie du tronc, il montre Sediba maintenir une nette adaptation à l’escalade.”

Lorsqu’il est combiné avec d’autres parties de l’anatomie du torse, cela montre que Sediba conserve une adaptation distincte à l’escalade.

Des études antérieures de cette espèce ancienne mettent en évidence des adaptations mixtes à travers les squelettes dans le Sediba montrant la nature de transition entre marcher comme un humain et s’adapter à l’escalade. Cela comprend les caractéristiques étudiées dans les membres supérieurs, le bassin et les membres inférieurs.
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“La colonne vertébrale maintient tout cela ensemble”, explique Cody Prang de Texas A&M, qui étudie comment les premiers hominidés marchaient et grimpaient.

AP PHOTO/UNIVERSITÉ DU WITWATERSRAND, LEE R BERGER

L’image fournie par Lee R Berger et l’Université de Witwatersrand montre une reconstruction du squelette de “Australopithecus sediba” (au centre), aux côtés d’un petit humain moderne (à gauche) et d’un chimpanzé mâle.

« De quelles manières ces combinaisons de traits ont persisté chez nos ancêtres, y compris les adaptations potentielles pour marcher sur le sol sur deux jambes et grimper efficacement aux arbres, sont de grandes questions qui se démarquent des origines humaines », a-t-il déclaré.
Cette étude conclut, Sediba est devenu une forme de transition d’un parent humain primitif et l’épine dorsale était clairement intermédiaire entre les humains modernes (et les Néandertaliens) et les grands singes. « Issa marche comme un humain, mais peut grimper comme un singe », explique Berger.
Pour voir les fossiles virtuels publiés dans la nouvelle étude, téléchargez-la gratuitement sur Morphosource.org.

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